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Bush ha perso la battaglia per il surplus, ma ha vinto la guerra al taglio delle tasse

Un decennio fa, Washington si è trovata alle prese con un problema che sembra irreale nel clima economico di oggi: cosa fare con l'avanzo di bilancio? Nel 2000, George W. Bush aveva promesso di restituire parte del surplus ai contribuenti sotto forma di un taglio generale delle tasse. L'avversario di Bush, Al Gore, ha risposto con la sua famosa proposta di 'cassetta di sicurezza', una promessa di destinare le eccedenze per sostenere la sicurezza sociale e l'assistenza sanitaria.

Bush ha perso la battaglia per l'opinione pubblica su cosa fare con il surplus. Le indagini del Pew Research Center all'inizio del 2001 hanno rilevato che quasi il doppio preferiva utilizzare il surplus di bilancio per garantire le finanze della previdenza sociale e Medicare rispetto a un taglio delle tasse (37% contro 19%).

Eppure il taglio delle tasse ha ricevuto una spinta da un inaspettato aumento dell'ansia economica. Quando Bush è entrato in carica, l'economia era fiorente - il tasso di disoccupazione di circa il 4% all'inizio del 2001 sarebbe stato incoraggiato oggi - ma gli americani hanno intuito che il boom economico degli anni '90 stava volgendo al termine. Un sondaggio del Washington Post / ABC News nel gennaio 2001 ha rilevato che il 55% ha affermato che l'economia stava entrando in recessione.

Di conseguenza, l'argomento più convincente per una riduzione delle tasse era che avrebbe potuto stimolare un'economia stagnante, non che avrebbe restituito i fondi in eccesso ai contribuenti. Solo circa un terzo (32%) ha affermato che il motivo migliore per un taglio fiscale sarebbe quello di fornire sgravi fiscali a persone come loro; Il 49% ha affermato che la ragione migliore era stimolare l'economia ed evitare una recessione.

Quando il Congresso ha espresso voti cruciali per approvare i tagli alle tasse - 10 anni fa questo mese - l'opinione pubblica era solidamente dietro la proposta. In un sondaggio dell'aprile 2001, il 60% ha approvato e solo il 34% ha disapprovato la sua proposta. Il taglio delle tasse ha ottenuto il sostegno dell'83% dei repubblicani, del 60% degli indipendenti e del 41% dei democratici.

Il pubblico ha appoggiato il piano nonostante la convinzione diffusa che avrebbe fatto poco per gli americani poveri o della classe media. Nel febbraio 2001, Pew Research ha rilevato che solo il 26% considerava la proposta equa, mentre più del doppio (65%) diceva che era ingiusta. Di coloro che hanno visto la proposta come ingiusta, una percentuale schiacciante (79%) ha affermato che i ricchi ne trarrebbero vantaggio principalmente.



Negli anni successivi all'approvazione dei tagli fiscali iniziali di Bush (un secondo ciclo di tagli è stato approvato nel 2003), il bilancio annuale del paese è passato da surplus a deficit, con il deficit di bilancio annuale che alla fine ha superato i mille miliardi di dollari. Tuttavia, i modelli di opinione identificati nel sondaggio iniziale sulla proposta di Bush sono stati visti anche durante le successive battaglie fiscali - compreso il dibattito dello scorso autunno sull'estensione dei tagli fiscali di Bush.

Lo scorso autunno, l'opinione pubblica ha favorito l'estensione dei tagli alle tasse solo per coloro con redditi inferiori a $ 250.000, un'eco delle denunce di un decennio prima sull'iniquità dei tagli fiscali proposti.

Tuttavia, dopo che il Congresso zoppo ha esteso tutti i tagli alle tasse come parte di un disegno di legge di compromesso che ha anche continuato a sussidi di disoccupazione a lungo termine, il pubblico ha nuovamente accantonato le sue obiezioni e ha sostenuto l'accordo finale. Una maggioranza del 60% - la stessa percentuale che aveva approvato i tagli fiscali proposti nell'aprile 2001 - ha approvato il compromesso raggiunto da Barack Obama e dal Congresso. (Per ulteriori informazioni, vedere 'I tagli alle tasse ottengono un ampio sostegno bipartisan', 13 dicembre 2010.)

Politica del surplus

Nel suo primo discorso a una sessione congiunta del Congresso nel febbraio 2001, Bush ha detto: 'Il popolo americano è stato sovraccaricato e, a loro nome, sto chiedendo un rimborso'. Ma è stata una vendita difficile per il nuovo presidente, anche con i membri del suo stesso partito.

Nel febbraio 2001, solo un terzo dei repubblicani (33%) ha affermato che l'avanzo di bilancio dovrebbe essere utilizzato per ridurre le tasse; quasi altrettanti (30%) hanno affermato che dovrebbe essere utilizzato per sostenere le finanze della previdenza sociale e di Medicare.

Tra gli indipendenti e i Democratici, c'era ancora meno sostegno per sfruttare il surplus di bilancio per finanziare i tagli alle tasse; solo il 16% e l'8%, rispettivamente, preferisce utilizzare il surplus a questo scopo.

Paure di una recessione

Quando Bush si è insediato, il pubblico sembrava avere pochi motivi di preoccupazione economica, in particolare se confrontato con la situazione economica odierna. Gli americani hanno riconosciuto che i tempi erano buoni: un sondaggio del Washington Post / ABC News nel gennaio 2001 ha mostrato che il 69% considerava l'economia eccellente o buona, rispetto al solo 30% che diceva che l'economia non era così buona o povera. Confrontalo con le attuali opinioni sull'economia: in un sondaggio Pew Research di aprile, il 91% ha valutato l'economia solo come equa (38%) o scarsa (53%); solo l'8% ha affermato che le condizioni economiche erano ottime o buone.

Eppure c'era anche la convinzione che i tempi brutti - o almeno non altrettanto belli - si stavano avvicinando. Nel sondaggio Post / ABC News, il 55% ha predetto una recessione e in un sondaggio CBS / New York Times del marzo 2001, solo il 7% ha affermato che l'economia stava migliorando mentre il 41% ha affermato che l'economia stava peggiorando.

La previsione del pubblico su una recessione si è dimostrata accurata: pochi anni dopo, gli economisti hanno stabilito ufficialmente che l'economia era entrata in recessione nel marzo 2001. Ma la recessione è stata lieve e di breve durata. A novembre, la recessione era finita e l'economia aveva iniziato a riprendersi.

Un pubblico presciente

Poco dopo che la legislazione fiscale è diventata legge a giugno, la maggioranza degli americani (52%) ha previsto che i tagli alle tasse avrebbero probabilmente stimolato l'economia, secondo un sondaggio della NBC News / Wall Street Journal. Tuttavia, percentuali comparabili affermano che anche il taglio delle tasse probabilmente riporterà il paese alla spesa in deficit (55%)e rendere disponibili meno soldi per programmi domestici come l'istruzione e la previdenza sociale (53%).

La convinzione del pubblico che i deficit sarebbero tornati era comprensibile, data la storia recente. Il paese aveva un disavanzo annuale considerevole dall'inizio degli anni '80 e gli americani avevano difficoltà a credere veramente che il bilancio del loro paese fosse in nero.

A marzo, Newsweek ha chiesto se fosse 'abbastanza sicuro' fare affidamento sulle proiezioni del surplus - quindi stimato a 6 trilioni di dollari in 10 anni - o se ci fosse una 'buona probabilità' che il surplus sarebbe stato molto inferiore. Meno di un quarto (22%) ha affermato che era sicuro fare affidamento sulle proiezioni dell'avanzo di bilancio, mentre tre volte di più (67%) si aspettava che l'avanzo fosse molto inferiore.

Riflettendo i dubbi sui futuri avanzi, vi è stato un ampio sostegno in tutto lo spettro ideologico per limitare l'entità dei tagli fiscali se, come previsto, le proiezioni dell'avanzo si fossero rivelate troppo ottimistiche. Un'indagine NBC News / Wall Street Journal a marzo ha rilevato che il 73% è favorevole a ridurre automaticamente i tagli alle tasse se il surplus si rivelasse molto inferiore al previsto. Percentuali comparabili di liberali (76%), moderati (76%) e conservatori (71%) hanno sostenuto il ridimensionamento automatico dei tagli fiscali in questa circostanza.

Limitando i tagli alle tasse a un decennio, il Congresso ha assicurato che il taglio delle tasse sarebbe stato rivisto, sebbene non ci fosse alcuna disposizione per limitare automaticamente i tagli alle tasse se la situazione fiscale della nazione fosse peggiorata.

Lo scetticismo dell'opinione pubblica sui futuri surplus - come la sua previsione sull'imminente recessione - era fondato. Secondo il Congressional Budget Office, nell'anno fiscale 2003, il paese stava già affrontando un deficit annuo di 300 miliardi di dollari, a causa dell'aumento delle spese militari in seguito agli attacchi dell'11 settembre. Nel marzo di quest'anno, il CBO ha stimato il deficit di bilancio a $ 1,5 trilioni.

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